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Por que alguns soldados da Guerra Civil brilharam no escuro

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Na primavera de 1862, um ano após o início da Guerra Civil Americana, o major-general Ulysses S. Grant havia penetrado profundamente no território confederado ao longo do rio Tennessee. No início de abril, ele estava acampado em Pittsburg Landing, perto de Shiloh, Tennessee, esperando que o exército do major-general Don Carlos Buell se encontrasse com ele.

Na manhã de 6 de abril, as tropas confederadas baseadas nas proximidades de Corinth, Mississippi, lançaram uma ofensiva surpresa contra as tropas de Grant, na esperança de derrotá-las antes que o segundo exército chegasse. Os homens de Grant, aumentados pelas primeiras chegadas do Ohio, conseguiram manter algum terreno, no entanto, e estabelecer uma linha de batalha ancorada com artilharia. A luta continuou até depois do anoitecer e, na manhã seguinte, toda a força do Ohio havia chegado e a União superava os confederados em mais de 10.000.

As tropas da União começaram a forçar os confederados a recuar e, embora um contra-ataque impedisse seu avanço, não rompeu sua linha. Eventualmente, os comandantes do sul perceberam que não poderiam vencer e voltaram para Corinto até outra ofensiva em agosto (para uma explicação mais detalhada da batalha, veja esta história animada).


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Ao todo, os combates na Batalha de Shiloh deixaram mais de 16.000 soldados feridos e mais de 3.000 mortos, e nem os médicos federais ou confederados estavam preparados para a carnificina.

Os ferimentos de bala e baioneta já eram ruins por si só, mas os soldados da época também eram propensos a infecções. Feridas contaminadas por estilhaços ou sujeira tornaram-se refúgios quentes e úmidos para bactérias, que podiam se banquetear com um bufê de tecido danificado. Depois de meses marchando e comendo rações de campo na frente de batalha, o sistema imunológico de muitos soldados estava enfraquecido e não conseguia lutar contra a infecção por conta própria. Mesmo os médicos do exército não podiam fazer muito; os microrganismos não eram bem compreendidos e a teoria microbiana da doença e dos antibióticos ainda estavam a alguns anos de distância. Muitos soldados morreram de infecções que a medicina moderna seria capaz de eliminar pela raiz.

Um Ponto Brilhante

Alguns dos soldados Shiloh ficaram sentados na lama por dois dias e noites chuvosos, esperando os médicos chegarem até eles. Ao cair da noite na primeira noite, alguns deles notaram algo muito estranho: seus ferimentos estavam brilhando, lançando uma luz fraca na escuridão do campo de batalha. Ainda mais estranho, quando as tropas foram finalmente transferidas para hospitais de campanha, aqueles cujas feridas brilhavam tiveram uma taxa de sobrevivência melhor e tiveram suas feridas cicatrizadas mais rapidamente e de forma limpa do que seus irmãos de armas não iluminados. O efeito aparentemente protetor da luz misteriosa rendeu-lhe o apelido de “Brilho do Anjo”.

Em 2001, quase cento e quarenta anos após a batalha, Bill Martin, de dezessete anos, estava visitando o campo de batalha de Shiloh com sua família. Quando ele ouviu sobre as feridas brilhantes, ele perguntou a sua mãe - uma microbiologista do Serviço de Pesquisa Agrícola do USDA que havia estudado bactérias luminescentes que viviam no solo - sobre isso.

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“Então, você sabe, ele chega em casa e, 'Mãe, você está trabalhando com uma bactéria brilhante. Isso poderia ter causado as feridas brilhantes? '”, Disse Martin à Science Netlinks. “E então, sendo um cientista, é claro que disse:‘ Bem, você pode fazer um experimento para descobrir. ’”

E foi exatamente isso que Bill fez.

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Ele e seu amigo, Jon Curtis, fizeram algumas pesquisas sobre as bactérias e as condições durante a Batalha de Shiloh. Eles aprenderam quePhotorhabdus luminescens, a bactéria que a mãe de Bill estudou e aquela que ele pensou que poderia ter algo a ver com as feridas brilhantes, vivem nas entranhas de vermes parasitas chamados nematóides, e os dois compartilham um ciclo de vida estranho. Os nematóides caçam larvas de insetos no solo ou na superfície das plantas, penetram em seus corpos e fixam residência em seus vasos sanguíneos. Lá, eles vomitam oP.luminescentesbactérias que vivem dentro deles. Após sua liberação, as bactérias, que são bioluminescentes e brilham em um azul suave, começam a produzir uma série de substâncias químicas que matam o inseto hospedeiro e suprimem e matam todos os outros microorganismos que já estão dentro dele. Isso deixaP.euuminescens e seu parceiro nematóide para se alimentar, crescer e se multiplicar sem interrupções.

À medida que os vermes e as bactérias comem e comem e o cadáver do inseto fica mais ou menos oco, o nematóide come as bactérias. Isso não é uma traição, mas parte da mudança para pastagens mais verdes. As bactérias recolonizam as vísceras do nematóide para que eles possam pegar uma carona enquanto ele sai do cadáver em busca de um novo hospedeiro.

A próxima refeição também não deve ser difícil de encontrar, uma vez queP.euuminescens já enviou um convite para a festa. Pouco antes de voltarem para o táxi nematóide,P.euuminescens estavam em massa crítica no cadáver do inseto, e os cientistas pensam que muitas bactérias brilhantes atraem outros insetos para o corpo e tornam a transição do nematóide para um novo hospedeiro muito mais fácil.

Uma boa luz

Olhando os registros históricos da batalha, Bill e Jon descobriram que as condições do clima e do solo eram adequadas para ambosP.euuminescens e seus parceiros nematóides. Seus experimentos de laboratório com a bactéria, no entanto, mostraram que eles não podiam viver na temperatura do corpo humano, tornando as feridas dos soldados um ambiente inóspito. Então eles perceberam o que alguns fãs de música country já sabiam: o Tennessee na primavera é verde e fresco. As temperaturas noturnas no início de abril teriam sido baixas o suficiente para os soldados que ficaram lá fora na chuva por dois dias obterem hipotermia, baixando a temperatura corporal e apresentandoP.luminescentesuma boa casa.

Com base na evidência paraP.euuminescensCom a presença em Shiloh e os relatos do brilho estranho, os meninos concluíram que a bactéria, junto com os nematóides, penetrou nas feridas dos soldados do solo. Isso não apenas transformou suas feridas em luzes noturnas, mas pode ter salvado suas vidas. O coquetel químico queP.euuminescens usa para limpar sua competição provavelmente ajudou a matar outros patógenos que podem ter infectado as feridas dos soldados. Uma vez que nenhumP.euuminescens nem suas espécies de nematóides associadas são muito infecciosas para os humanos, logo teriam sido eliminadas pelo próprio sistema imunológico (o que não quer dizer que você deva se automedicar com bactérias;P.euuminescens infecçõespossoocorrer, e pode resultar em algumas úlceras desagradáveis). Os soldados não deveriam ter agradecido aos anjos tanto quanto aos microorganismos.

Quanto a Bill e Jon, seu estudo valeu-lhes o primeiro lugar na competição por equipes na Feira Internacional de Ciência e Engenharia da Intel de 2001.