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Por que é tão difícil para os pandas engravidar?

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Na natureza, o acasalamento do panda gigante ocorre exatamente como os especiais da natureza fazem você acreditar. Há uma competição intensa para cada fêmea, e o macho dominante vai acasalar com ela várias vezes para garantir o sucesso. E essa estratégia funciona: as pandas fêmeas selvagens geralmente dão à luz a cada dois anos. Mas essa baixa taxa de natalidade significa que os programas de reprodução em cativeiro são essenciais para sustentar as espécies ameaçadas de extinção. E em cativeiro, o acasalamento e as gestações bem-sucedidas são complicadas - é por isso que é sempre importante quando um filhote nasce e devastador quando um morre, como o filhote de 6 dias do Zoológico Nacional fez na semana passada.

A reprodução de pandas em cativeiro requer a cooperação de zoológicos de todo o mundo e é difícil por uma série de razões. Logo no início, os cientistas perceberam que os ursos perderam o interesse em acasalar naturalmente ou pareciam não saber como. Tomemos, por exemplo, Ling-Ling e Hsing-Hsing, que foram doados ao Zoológico Nacional para comemorar a visita de Nixon à China em 1972. Eles tentaram acasalar, sem sucesso, por uma década; assim que descobriram o que estavam fazendo, tiveram cinco filhotes, mas nenhum atingiu a idade adulta.

Os cientistas especulam que a confusão desajeitada que às vezes ocorre entre pandas em cativeiro pode ser porque os filhotes foram tirados de suas mães muito cedo e nunca viram o que aconteceu; a falta de interesse no acasalamento pode ser atribuída à falta de competição pela fêmea.


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Mesmo que os pandas estejam de bom humor, o tempo está trabalhando contra eles. Uma fêmea está no cio apenas uma vez por ano, na primavera, por 12 a 25 dias - mas ela só é receptiva ao acasalamento por dois a sete dias, e ela só fica realmente fértil por 24 a 36 horas. Depois que esse tempo passa, quaisquer outras tentativas de acasalamento têm que esperar até o próximo ano. Então, quando os cientistas não estão experimentando outros métodos para fazer os pandas entrarem em ação - como administrar Viagra a um homem ou mostrar pornografia com um par de pandas - eles geralmente contam com a inseminação artificial para fazer o trabalho.

Após o acasalamento: o jogo de espera

Nem a inseminação artificial nem o acasalamento antiquado garantem uma gravidez, e os zoólogos devem esperar antes de saber com certeza que um panda está grávida. Isso também é complicado. Como muitas outras espécies, os pandas sofrem diapausa embrionária, na qual o embrião é fertilizado, mas ainda não implantado na parede uterina. A prole não pode continuar a crescer até que seja implantada, então, enquanto o período de gestação é de cerca de 50 dias, algumas gestações de pandas podem se estender por mais de 160 dias por causa da diapausa.

E como se tudo isso não fosse difícil o suficiente para os tratadores do zoológico descobrirem, as pandas fêmeas podem ter pseudogravidez - elas não estão realmente grávidas, mas exibem os mesmos comportamentos que as pandas grávidas (apetite diminuído, lentidão e até mesmo alterações semelhantes nos hormônios) . É quase impossível distinguir entre os dois, porque os fetos recém-implantados costumam ser muito pequenos para serem detectados em um ultrassom. Mas há alguns desenvolvimentos que podem ajudar os cientistas a determinar se uma panda está ou não grávida: Cientistas do departamento de fisiologia reprodutiva do Zoológico de San Diego usaram câmeras de imagem térmica para ajudar a determinar se sua panda, Bai Yun, estava grávida (ela estava— vê-la acariciando o garotinho no Panda Cam do zoológico); a ideia é que pouco antes de um feto se fixar ao útero, há um aumento do fluxo sanguíneo para essa área, que aparecerá em vermelho vivo na câmera.

Ainda assim, mesmo se uma panda estiver grávida e seu filhote nascer, o filhote minúsculo, cego e desdentado, que tem quase o tamanho de um pedaço de manteiga ao nascer (ou 1/900 do tamanho de sua mãe), pode não sobreviver .

Tudo isso soma uma probabilidade sombria para os pandas: em 2004, havia aproximadamente 1.600 restantes na natureza, e os zoológicos ao redor do mundo atualmente mantêm cerca de 300 desses animais. Mas apesar do início difícil que os programas de reprodução em cativeiro tiveram e dos desafios contínuos que os zoológicos ainda enfrentam, o programa teve seu sucesso, especialmente nos últimos anos. E à medida que os cientistas aprendem mais sobre como esses ursos acasalam e criam seus filhotes, mais pandas terão filhotes que viverão até a idade adulta.