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Por que 'um quarto de' significa a mesma coisa que 'um quarto de'?

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O que 'um quarto de 10' significa para você? Um amigo fez-me esta pergunta recentemente e achei a resposta óbvia: significa 15 minutos antes das 10 horas. Mas aparentemente há muitas pessoas que acham essa construção confusa ou nunca ouviram falar dela. Por que alguns de nós dizem “um quarto de” em vez de “um quarto para” ou “um quarto antes”?

Meu primeiro pensamento foi que este 'de' deve ser um resquício de alguma construção antiga que caiu em desuso, talvez relacionada a frases como 'do relógio', que eventualmente foi encurtado para 'horas'. Mas de acordo com oDicionário de Inglês Oxford, o tipo de contagem do tempo do “trimestre de” data de 1817, o que não é muito tempo atrás em termos de história da linguagem (“do relógio” remonta a Chaucer). A primeira citação (“Às 15 minutos das 10h ...”) é de um jornal de Indiana, e a construção parece ser principalmente americana, embora também seja encontrada em inglês escocês e irlandês.

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Ele pode ter se originado com o tipo de frase 'Ele quer / não tem um quarto de 10.' Essa forma de contar o tempo é antiga e foi usada tanto na Inglaterra quanto nos EUA. Aqui, da Antiquarian Horological Society, está um exemplo de alguém reclamando da imprecisão dos relógios públicos em Londres em 1692:


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Eu estava em Covent Garden quando o relógio bateu duas, quando vim para Somerset-house queria um quarto para as duas, quando vim para St. Clements eram duas e meia, quando vim para St. Dunstans. queria quinze para as duas, na Dyal do Sr. Knib em Fleet-street eram apenas duas, quando cheguei a Ludgate era uma meia hora depois, quando vim para Bow Church, queria quinze para as duas, na Dyal perto da Bolsa de Valores, eram duas e quinze, e quando cheguei à Royal Exchange, faltavam quinze para as duas: Isso é verdade, e desejo saber quanto tempo estava andando de Covent Garden até a Royal Exchange?

O uso de 'queria' ou 'faltou' em relatórios em tempo era comum no 19ºséculo, e é provável que a construção 'de' que alguns de nós usamos hoje seja apenas uma abreviação desse tipo de frase. Mas quem encurtou? Qual de nós o usa? E porque?

Infelizmente, essa pergunta não fez parte da Pesquisa de Dialeto de Harvard, mas acho que, ao observar as discussões online sobre a construção e outras experiências anedóticas, 'um quarto de' é comum no Nordeste e no Centro-Oeste, e raro no Sul e oeste. Parece haver muitas pessoas por toda parte que nunca ouviram isso (ou que pensam nisso como uma frase de “vovó”).

Como acontece com a maioria dos recursos de dialeto, pode ser difícil identificar por que algo está pendurado em um lugar e não em outros. Em inglês britânico, eles usam 'meio-dez' para significar 10:30. Na Escócia, “atrás de 10” significa um pouco mais de 10 - algo entre 10h05 e 10h15. Quando aprendemos a contar o tempo, também temos que aprender as peculiaridades linguísticas de como falamos sobre o tempo. A construção “de” é uma peculiaridade que descobri por acaso. E você? Você usa “um quarto de” (ou “cinco de” ou “10 de”…) ao falar sobre o tempo?