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Quando as figuras de luta livre do WWF governaram os anos 80

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Quando o mercado de bonecos de ação aqueceu na década de 1980, várias empresas estavam entregando relatórios de lucros muito positivos aos acionistas. A Mattel ganhou US $ 350 milhões com o marketing de sua linha He-Man somente em 1984; G.I. da Hasbro Joe regularmente encabeçava as listas de desejos do feriado com curadoria de jornais. O mesmo aconteceu com seus Transformers, que arrecadou US $ 300 milhões em 1985.

Muitas das figuras de maior sucesso basearam-se ou foram apoiadas por programas de animação que efetivamente atuaram como propaganda para seus produtos licenciados. Com esse modelo estabelecido, não é difícil ver por que o fabricante de brinquedos LJN viu a oportunidade de se associar com a World Wrestling Federation (WWF), um desfile de grapplers gigantesco que se enfrentava em lutas semanais transmitidas pela televisão. O resultado final - uma grande variedade de bonecos de borracha resistentes de 8 polegadas que podiam resistir a brincadeiras imaginárias agressivas - tornou-se uma das linhas de brinquedos de maior sucesso da década de 1980.


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John Wild, YouTube

Fundada em 1970 por Jack Friedman, a LJN experimentou altos e baixos vertiginosos no mundo mercurial da fabricação de brinquedos. Em 1982, a empresa adquiriu a licença para produzir itens com base emE.T .: O Extraterrestre. Com outros licenciados em potencial duvidosos sobre o potencial do filme, LJN foi capaz de obter os direitos por US $ 35.000 relativamente insignificantes. O filme, é claro, foi um grande sucesso e os produtos renderam milhões de dólares em receita. Friedman começou a dirigir por Nova York com uma placa personalizada que dizia 'Thanx ET'.

Dois anos depois, a LJN teve menos sucesso quando a empresa lançou uma linha de brinquedos baseada em 1984Duna, A adaptação para o cinema de grande orçamento e amplamente ignorada de David Lynch do romance de ficção científica de Frank Herbert. LJN pagou US $ 2 milhões pelos direitos e observou as crianças rejeitarem Kyle MacLachlan e brinquedos de vermes da areia em favor de maisGuerra das EstrelasItens.

'Todos nós fomos à Cidade do México para nos encontrar com [Dunaprodutor] Dino De Laurentiis e teve uma intoxicação alimentar, 'Karyn Weiss, que trabalhava na LJN no desenvolvimento de produtos na época, disse à Trini Radio. 'O presidente da Toys' R 'Us estava lá. Ele também adoeceu.

Felizmente, LJN tinha outras perspectivas. ComoDunaestava afundando, o WWF estava entrando rapidamente na cultura popular. Quando a MTV começou a transmitir seus jogos, a WWF se beneficiou do apelo mainstream de estrelas convidadas como Mr. T e Cyndi Lauper. A liga de luta livre e seu artista mais conhecido, Hulk Hogan, eram algo como uma trupe de super-heróis em turnê. Vince McMahon, que dirigia a organização, conseguiu transformar o esporte de suas raízes como atração regional em algo que tinha reconhecimento nacional. Além de uma série semanal de televisão, McMahon acabaria lucrando com produtos como camisas e barras de sorvete. Cassetes VHS do inauguralWrestleManiae sua sequência de 1986 venderia mais de 1 milhão de unidades cada. Bonecos de ação pareciam um próximo passo óbvio.

'A luta livre estava ficando quente e as pessoas estavam falando sobre isso', diz Weiss. Uma reunião entre executivos da LJN e McMahon correu bem, e as duas empresas começaram a trabalhar em uma linha de bonecos e acessórios.

De acordo com a entrevista do Fully Poseable Wrestling Figure Podcast com um escultor LJN, o que se tornou a familiar estética moldada em borracha de 8 polegadas da linha WWF aconteceu por acidente. LJN planejava fazer com que as figuras tivessem um tamanho mais próximo da altura de 3,75 polegadas, típica da maioria das figuras de ação da época. Eles enviaram a McMahon os protótipos maiores para aprovação. Quando ele viu suas proporções, ele percebeu que estava mais de acordo com seus lutadores gigantes e insistiu que os brinquedos continuassem desse tamanho.

Grant Baciocco, Flickr // CC BY 2.0

Embora Hogan fosse a estrela do elenco de McMahon e provavelmente permaneceria no topo no futuro previsível, LJN contou com a WWF para dizer a eles quais lutadores poderiam manter sua popularidade ao longo do tempo que levaria para colocar os números em Produção. 'Nós nos encontrávamos com McMahon a cada seis meses e ele nos dizia quais lutadores ele iria tornar populares', diz Weiss. “Esses são os que entraríamos em produção a cada ano. Ele dizia, 'Hogan vai manter o cinturão, Roddy Piper vai ser grande.' '

A primeira onda de nove figuras lançada na primavera de 1984 apresentou Hogan vestindo seu cinturão de título mundial da WWF, Piper, André the Giant, Big John Studd, Hillbilly Jim, The Iron Sheik, Jimmy 'Superfly' Snuka, Junkyard Dog e Nikolai Volkoff. (Notavelmente ausente estava o sargento Slaughter, um recruta militar com bigode que supostamente perturbou McMahon quando ele assinou seu próprio contrato de brinquedo separado com a Hasbro para aparecer em sua linha G.I. Joe.)

Uma ou duas vezes por ano, Weiss e outros funcionários da LJN se reuniam em um estúdio de produção em New Rochelle, Nova York, para filmar comerciais com os lutadores. “André era maior do que a vida”, diz Weiss. “Eles eram todos muito adoráveis. Nós conversamos principalmente sobre como eles entraram no negócio do wrestling. ” LJN também garantiu que os lutadores fizessem aparições na Toy Fair anual em Nova York.

Ao contrário de He-Man e G.I. Joe, que podia se dobrar nas juntas e eram feitas de plástico leve, as figuras do WWF eram de borracha sólida moldada. Como um projétil lançado na cabeça de um irmão, eles doem. Mas eles também eram fortes o suficiente para se sustentar em lutas de gaiola, batalhas reais e outros confrontos. Alguns números baseados em lutadores massivos como King Kong Bundy eram essencialmente bolhas de borracha pesada que teriam aumentado os custos de envio. “Eles vieram em barcos de Hong Kong”, diz Weiss.

Em dezembro de 1985, a LJN havia vendido de 4 a 5 milhões das cifras, que custavam US $ 6 a US $ 10 cada. O lucro do segundo trimestre da empresa disparou de US $ 8,3 milhões em 1985 para US $ 55,7 milhões em 1986, apagando o mau gosto que sobrara doDunanegociar e ajudar a tornar a LJN um jogador importante nos corredores de bonecos de ação, com alguma ajuda adicional de sua linha Thundercats.

Seguiram-se cintos de luta livre do tamanho de crianças, kits de exercícios, conjuntos de tag team, thumb wrestlers e outros produtos. Aproximadamente 1,4 milhão de ringues de luta livre - que mais tarde foram reconvocados em 1991 por terem postes pontiagudos que podiam empalar crianças - foram vendidos. Bendies eram versões menores e ajustáveis ​​das figuras maiores; LJN também fez uma boneca Hogan de 16 polegadas com uma camisa rasgada. E não foi apenas McMahon que desfrutou dos lucros. Em uma entrevista de 1986 para a United Press International, “Macho Man” Randy Savage estimou que um terço de sua receita veio da receita de merchandising.

A linha continuou em 1989, quando a LJN decidiu entrar na florescente indústria de videogames e renovou sua licença com o WWF. Eventualmente, passaria por uma sucessão de licenciados, incluindo Hasbro, JAKKS Pacific (que pertencia a Jack Friedman) e Mattel, onde atualmente reside. Embora os brinquedos mais novos tenham vários pontos de articulação para uma simulação de luta melhor, as crianças que cresceram com os brinquedos de borracha valorizam os produtos fechados que podem ser vendidos por centenas de dólares no eBay.

A luta livre também não deixou a atenção de Weiss. Agora uma executiva de licenciamento e marketing da Accessory Innovations, ela lida com acordos de licenciamento para mochilas. “Temos 40 licenças diferentes, e o wrestling é uma delas”, diz ela. 'Então, ainda estou fazendo isso.'

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