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A história e a ciência por trás dos brinquedos aquáticos expansíveis (também conhecidos como monstros crescentes)

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Os brinquedos aquáticos expansíveis, também chamados de Grow Monsters, são aqueles pequenos brinquedos baratos semelhantes a plástico que ficam maiores depois que você os deixa na água. Eles vêm em todas as formas e tamanhos, com variedades populares, incluindo dinossauros, répteis, insetos, robôs e ovos de galinha. As instruções variam, mas a maioria dos brinquedos precisa ser mantida em um copo de água por alguns dias para quase quadruplicar de tamanho.

Embora possa parecer mágica, seu crescimento está enraizado na química. Os brinquedos são feitos de polímeros superabsorventes que sugam e retêm grande quantidade de líquido proporcional à sua massa.

A tecnologia de polímero superabsorvente necessária para fazer Grow Monsters se originou no início dos anos 1960, quando cientistas do USDA estavam tentando desenvolver um polímero que ajudasse o solo a conservar água. Usando enxerto de amido - um processo de juntar o polímero de acrilonitrila à espinha dorsal das moléculas de amido - e adicionar água, eles descobriram que o polímero permitia que o solo absorvesse mais de 400 vezes seu peso. O USDA apresentou o polímero, denominado Super Slurper, a cientistas de empresas químicas para experimentarem a tecnologia. Cientistas da Dow Chemical expandiram o trabalho do USDA, descobrindo o poliacrilato de sódio, um polímero superabsorvente que pode absorver até 300 vezes sua massa em água.


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Wikimedia Commons // Uso justo

Nas décadas de 1970 e 1980, essa tecnologia de polímero superabsorvente evoluiu de uma aplicação agrícola para algo totalmente diferente. Empresas nos EUA, Japão e Europa começaram a vender produtos descartáveis ​​de higiene pessoal feitos com poliacrilato de sódio. A Proctor & Gamble e a Kimberly-Clark colocam polímeros superabsorventes em seus absorventes menstruais, absorventes internos e fraldas para que retenham mais líquido do que o algodão comum ou a esponja. Desde então, as empresas de higiene deixaram de usar poliacrilatos, em parte por causa do risco à saúde da síndrome do choque tóxico em alguns usuários.

Ao longo dos anos, várias marcas de brinquedos aquáticos expansíveis foram retirados devido a um risco diferente para a saúde - asfixia. Um artigo de 2012 emPediatria, o jornal da Academia Americana de Pediatria, discute seus perigos potenciais. Esses brinquedos são mais perigosos do que os brinquedos normais que as crianças podem engolir acidentalmente porque, à medida que aumentam de tamanho, podem ficar presos e obstruir os intestinos da criança. Um bebê de 8 meses engoliu um “Water Balz” do tamanho de uma bola de gude e precisou de cirurgia para tirar a bola, já que esses brinquedos podem se expandir até o tamanho de uma bola de raquetebol quando misturados com água (e outros líquidos no trato digestivo).

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Apesar de recalls de produtos e riscos à saúde, muitas empresas asiáticas continuam a fabricar e vender brinquedos aquáticos expansíveis, que hoje podem ser feitos com uma mistura de poliacrilato de sódio, acetato de polivinila (um polímero usado como aglutinante) e acetato de vinil etileno (um polímero usado para moldar o brinquedo em qualquer forma que ele deve ter). Essa tecnologia de polímero superabsorvente também tem muitos outros usos: os polímeros são usados ​​em curativos e compressas cirúrgicas para absorver sangue, embalagens de alimentos para absorver o excesso de umidade e neve artificial.

Então, quanto seu brinquedo expansível de água vai crescer? Depende de quanto tempo você o mantém submerso na água, mas a própria água também é importante. Curiosamente, a diferença na concentração iônica da água da torneira em relação à água destilada significa que um brinquedo em água destilada pode absorver até 10 vezes mais água do que o mesmo brinquedo na água da torneira, o que significa que seu pequeno dinossauro pode ficar ainda mais assustador do que você esperava.