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Como podemos saber quando um vulcão está dormente ou extinto?

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Quando um vulcão é notícia por entrar em erupção, você costuma ouvir falar de outros tipos de vulcões que estão adormecidos ou extintos. Mas o que esses termos significam exatamente e como os cientistas descobrem isso?

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Primeiro, um pouco sobre como funcionam os vulcões: o magma se acumula em reservatórios abaixo da superfície da terra e, à medida que se acumula, a pressão na câmara aumenta; se ficar alto o suficiente, as rochas sobre ele se quebrarão e ocorrerá uma erupção. O conteúdo de sílica do magma determina que tipo de vulcão você terá. Magma com baixo teor de sílica forma vulcões-escudo, como o Kilauea na grande ilha do Havaí, e cones de cinza, como o Paricutín do México, que possuem lava que flui facilmente, como o melaço. O alto teor de sílica magma cria estratovulcões, como o Monte St. Helens em Washington, e caldeiras como a do Parque Nacional de Yellowstone, que têm lava mais viscosa e flui como taffy.

As definições do que constitui vulcões adormecidos e extintos não são exatas e podem diferir dependendo do vulcão ou do cientista. Normalmente, diz Jim Webster, curador do Departamento de Ciências da Terra e Planetárias, Divisão de Ciências Físicas do Museu Americano de História Natural, os cientistas examinam a história recente e o registro geológico. Se um vulcão entrou em erupção desde a última Idade do Gelo - nos últimos 10.000 anos ou mais - e ainda mostra atividades como fluxos de lava e cinzas ou emissões de gás, ele é considerado ativo. Se um vulcão não entrou em erupção nos últimos 10.000 anos, mas os cientistas acham que vai entrar em erupção novamente, é considerado dormente. “Se já se passaram mais de 10 mil anos [desde que o vulcão entrou em erupção],” e o vulcão está sem seu suprimento de magma, “é considerado extinto”, diz Webster.


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Outro indicador é a sismicidade - ou a falta dela. “Freqüentemente, os corpos de magma, ou câmaras - a fonte que alimenta as erupções - estão de três a oito milhas abaixo da superfície, e você pode monitorar o comportamento sísmico lá”, diz Webster. 'Se houver uma concentração repetida de atividade sísmica imediatamente abaixo da abertura, provavelmente há magma quente e ativo lá embaixo. Se isso ficar quieto e dormente, e for apenas o tipo de atividade sísmica de fundo - deslocamento da rocha ou intemperismo, como o planeta está sempre rangendo e se movendo - por um período prolongado, talvez anos, isso indicaria que, se houver magma lá , não está se movendo. Não está funcionando em direção à superfície, não está gerando pressão para tentar quebrar as rochas e talvez o sistema esteja se extinguindo. ”

Mas mesmo um vulcão que foi considerado extinto pode entrar em erupção novamente. “Corpos de magma podem resfriar e cristalizar abaixo da superfície”, diz Webster. “O magma pode encontrar uma fratura e mover-se para outro lugar e subir a quilômetros de distância ou a uma longa distância.”

Por causa disso, os cientistas controlam os vulcões, sejam eles considerados ativos, inativos ou extintos. “Eles fazem monitoramento térmico, apenas para ver se há calor”, diz Webster. Eles também colocam monitores de inclinação no vulcão, que notificam os cientistas se o solo começar a inchar - um sinal de que uma erupção pode ser iminente. (Antes da erupção do Monte Santa Helena em 1980, havia 'uma enorme protuberância visível a olho nu', diz Webster.) E eles também usam instrumentos no espaço para monitorar como as coisas estão acontecendo no solo: 'InSAR', diz Webster, “É um tipo especial de radar feito a partir de satélites. Ele pode detectar movimentos centimétricos do espaço, em uma superfície terrestre. ”