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'Bizarro como o inferno': o desaparecimento dos cinco do condado de Yuba

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Joe Shones estava tendo um ataque cardíaco. O californiano de 55 anos se sentia bem alguns minutos antes, navegando em seu Volkswagen em uma estrada deserta na montanha perto do Rogers Cow Camp, na Floresta Nacional de Plumas, para ver se as condições meteorológicas eram boas o suficiente para trazer sua família para uma excursão de fim de semana o dia seguinte. Mas, à medida que dirigia noite adentro, os montes de neve diminuíram a velocidade de seus pneus. Quando ele saiu para empurrar o carro, o esforço causou uma dor lancinante em seu peito. Era 24 de fevereiro de 1978 e Shones estava a quilômetros de distância de um socorro.

Enquanto estava sentado em seu carro pensando no que fazer, ele notou dois conjuntos de faróis, um pertencente a uma caminhonete. Esperando que pudesse acenar para o transeunte, ele saiu do veículo e começou a gritar por socorro. Ele diria mais tarde que viu um grupo de homens, uma mulher e um bebê. Eles continuam caminhando, ignorando-o. Horas depois, de volta ao carro, ele viu o que pensou serem lanternas. Quando ele voltou para fora para gritar na escuridão, ninguém respondeu ao som de sua voz.

Após horas de provação e com o carro ainda preso e sem gasolina, Shones se sentiu bem o suficiente para começar a descer a estrada da montanha em direção a um chalé a cerca de 13 quilômetros de distância. Ele passou por um Mercury Montego 1969, mas o veículo não tinha ocupantes. Talvez, Shones pensou, pertencesse ao grupo que ele tinha visto antes.


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Na época, Shones estava preocupado com sua própria emergência. Mas as autoridades perceberiam mais tarde que a maior história que emergiu daquela estrada escura e desolada não foi seu encontro com a morte. Foi o fato de que Shones provavelmente acabou sendo a última pessoa a ver Ted Weiher, Gary Mathias, Jack Madruga, Jack Huett e Bill Sterling com vida.

CINCO 'MENINOS' AMADOS

Como esses cinco homens chegaram a uma estrada inóspita na montanha a mais de 80 quilômetros de suas casas em Marysville e Yuba City, Califórnia, e seus arredores, foi apenas um dos mistérios que cercaram seu desaparecimento. Nenhum deles era conhecido por ter negócios naquela parte da montanha. Todos os cinco tinham deficiência intelectual ou problemas psiquiátricos em vários graus; todos viviam com a família, que os vigiava de perto. Freqüentemente, eles eram carinhosamente chamados de “meninos”, apesar de terem de 24 a 32 anos de idade. Uma viagem improvisada estava definitivamente fora do personagem.

Se as autoridades não conseguiram entender como o dia do grupo terminou em 24 de fevereiro, elas pelo menos tinham alguma ideia de como tudo começou. Madruga, dono do Mercury, levou os quatro amigos a um jogo de basquete universitário na California State University, Chico. Todos eram torcedores fervorosos do basquete e tinham até uma partida marcada para o dia seguinte, jogando em um time que representava o centro de reabilitação que todos frequentavam.

Aos 32, Weiher era o mais velho, um ex-zelador que era o mais próximo do mais novo do grupo, Huett, de 24 anos. Sterling e Madruga, veterano do Exército, eram outra dupla de grandes amigos. Mathias também tinha estado no Exército, mas foi dispensado por causa de problemas psiquiátricos. Ele era esquizofrênico, uma condição controlada por medicamentos que ele não se preocupou em trazer. Não havia razão para acreditar que ele não estaria em casa a tempo para sua próxima dose.

O jogo terminou por volta das 22 horas. Os “meninos” pararam em uma loja de conveniência para comprar junk food: tortas para anfitriãs, refrigerantes, barras de chocolate. Todos os cinco voltaram para o Mercury e decolaram. Mas em vez de dirigir para o sul em direção a suas casas a cerca de 80 quilômetros de distância, eles inexplicavelmente dirigiram para o leste. E eles viajaram por muito tempo. Quando Shones avistou seu Mercury abandonado, o carro havia sido dirigido a cerca de 70 milhas do jogo de basquete Chico.

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Um Mercury Montego 1969 semelhante ao de Jack Madruga. Sicnag, Flickr // CC BY 2.0

Na madrugada de 25 de fevereiro, Shones chegou ao chalé e conseguiu tratamento médico. Não havia razão para mencionar ter visto o Mercury até que os jornais começaram a espalhar notícias sobre os cinco homens desaparecidos naquela sexta-feira. Quando Weiher e Sterling não voltaram para casa, suas mães começaram a ligar para os pais dos outros, e logo a polícia foi envolvida.

Na terça-feira, 28 de fevereiro, as autoridades encontraram o Mercury na mesma estrada de montanha onde Shones o vira pela última vez, e onde um guarda-florestal relatou sua localização após ouvir o boletim de pessoas desaparecidas. A junk food havia sido consumida, exceto metade de uma barra de chocolate. As chaves do veículo sumiram. Ele tinha gasolina suficiente para continuar, mas um monte de neve provavelmente havia causado a rotação de seus pneus. Madruga e os outros quatro sãos deviam ter podido desalojá-lo sem muita dificuldade. Em vez disso, parecia abandonado. Ao redor deles, a polícia não viu nada além de uma floresta densa e acidentada, dificilmente uma opção atraente para os jovens vestidos com roupas leves.

“Este caso é bizarro como o inferno”, disse o subxerife do condado de Yuba, Jack Beecham, a repórteres.

Organizar um grupo de busca no meio do inverno não era uma tarefa fácil, especialmente quando significava vasculhar terrenos acidentados cheios de superfícies rochosas, caminhos arborizados e encostas cobertas de neve. Helicópteros inspecionaram a área de cima. No terreno, os oficiais tentaram usar cavalos para se locomover nas estradas rochosas. Eles entretiveram uma série de avistamentos de testemunhas oculares dos homens, incluindo uma em que eles estavam dirigindo a picape que Shones mencionou, mas nenhuma parecia plausível. Suas famílias arrecadaram uma recompensa de US $ 2.600 em troca de informações, fizeram petições a médiuns e esperaram ao lado de seus telefones, mas não ouviram nada. Não até o degelo chegar.

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O CORPO NO TRAILER

Em junho daquele ano, um pequeno grupo de motociclistas de fim de semana encontrou um trailer de serviço florestal abandonado em um acampamento. Curiosos, eles entraram. Eles encontraram um corpo enfiado em uma cama, envolto em lençóis da cabeça aos pés. Quando as autoridades levantaram o véu, encontraram Weiher, sem os sapatos e os pés gravemente congelados. O trailer estava a mais de 19 milhas do Mercury.

Logo, a polícia encontrou dois outros cadáveres - os de Sterling e Madruga - a 4,5 milhas de distância dos restos mortais de Weiher. A polícia acredita que seus corpos simplesmente desistiram antes de encontrarem abrigo enquanto Weiher e outros marcharam. Madruga guardou as chaves do carro.

Os ossos de Huett foram encontrados pouco depois. Não havia sinal de Mathias, a não ser seus tênis, que haviam sido deixados no trailer. Quase certamente, ele havia levado os sapatos de couro de Weiher, embora a polícia não tivesse ideia do porquê.

Se a polícia e as famílias dos homens estavam esperando o fechamento com a descoberta de seus corpos, eles não iriam conseguir. O que mais os intrigou foi como Weiher foi encontrado emaciado, apesar do fato de que o trailer estava abastecido com muita comida enlatada e seca e um abridor de latas. Pelo crescimento de sua barba, eles sabiam que Weiher estava morando lá entre oito e 13 semanas. Mesmo assim, apenas 12 latas foram abertas e ele não se preocupou em ligar o tanque de propano, que forneceria aquecimento para todo o trailer. Vários livros de bolso - perfeitos para incêndios - também foram deixados intactos. Ninguém se incomodou em cobrir a janela quebrada que eles quebraram para entrar.

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Falar com Shones foi ainda mais frustrante. Era razoável que ele tivesse visto os homens pularem de um carro que eles acreditavam estar preso, mas quem eram a mulher e a criança? Shones admitiria que estava muito doente no momento do avistamento e poderia ter alucinado alguns dos detalhes, mas isso não explicava por que os homens se preocuparam em abandonar o carro, ou por que eles não reconheceram os gritos de socorro de Shones - a menos que ele de alguma forma tivesse imaginado a coisa toda.

'ENGANADO OU AMEAÇADO'

“Por que” era uma pergunta comum para os investigadores e parentes dos homens, mas nenhuma resposta estava disponível. Por que os homens se voltaram para o leste em primeiro lugar? Por que eles não tentaram mover o carro depois que ele ficou preso, em vez de andar para lugar nenhum no meio da noite? Foi por acaso que encontraram o trailer ou alguém os levou até lá? Por que não iniciar uma fogueira para aquecer? Se Mathias foi buscar ajuda, onde estava seu corpo?

As autoridades mais tarde descobririam que um veículo Snowcat empurrou a neve para o lado para abrir um caminho em direção ao trailer em 23 de fevereiro, o que pode ter dado aos homens alguma esperança de que eles estavam em uma área onde os funcionários do Serviço Florestal poderiam retornar em breve. Também existia a teoria de que Mathias convenceu o grupo a ir em direção a Forbestown, uma área entre Chico e a estrada da montanha, para que ele pudesse visitar um amigo que morava lá. Era possível que Madruga tivesse perdido a saída e se perdido, mergulhando cada vez mais na escuridão até que a neve parasse o Mercúrio. Os homens, em pânico, podem ter acreditado que seu carro estava preso e que precisavam de ajuda.

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Um ano após seu desaparecimento, a polícia não estava mais perto de resolver o mistério. O corpo de Mathias nunca apareceu. Nunca houve qualquer explicação para sua estranha decisão de se voltar para um território desconhecido. Weiher aparentemente caminhou quase 20 milhas até o trailer em condições frias, apesar de ter deixado o casaco em casa. Nenhum dos homens pensou em descer a colina, de onde vieram, e em vez disso encarou o caminho traiçoeiro e desconhecido à frente.

A polícia nunca descartou o crime, nem as famílias. Melba Madruga, mãe de Jack, contouThe Washington Postque ela acreditava que 'alguma força' havia desencaminhado o grupo. 'Nós sabemos muito bem que alguém os fez fazer isso', disse ela. Para oLos Angeles Times, disse que lhe era impossível acreditar que Madruga algum dia dirigisse o seu carro, que tanto apreciava, para uma zona onde poderia sofrer avaria. Ele até deixou uma janela aberta, algo que ele normalmente nunca faria. “Tenho certeza de que ele nunca foi lá sozinho”, disse ela ao jornal. 'Ele foi enganado ou ameaçado.'

A cunhada de Ted Weiher teorizou que os homens podem ter visto algo acontecer no jogo de basquete que levou alguém a persegui-los. A polícia nunca foi capaz de estabelecer evidências para a perseguição, mas ninguém conseguia afastar a ideia de que os homens pareciam determinados a seguir em frente. Por que fazer isso, a menos que algo mais assustador estivesse bem atrás deles?

'Bizarro como o inferno' foi o resumo de Beecham. Até o momento, não houve nenhuma evidência para contradizê-lo.