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Sangue Ruim: O Terror Oculto do Estudo da Sífilis de Tuskegee

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Em setembro de 1932, funcionários do Serviço de Saúde Pública visitaram Tuskegee, Alabama, onde recrutaram 600 homens negros para receber tratamento para 'sangue ruim'. Os homens não perceberam que haviam se tornado participantes involuntários de um dos estudos médicos mais controversos dos últimos tempos.

Dos participantes do estudo, 399 dos homens sofriam de estágios avançados de sífilis, que na época era incurável, enquanto os outros 201 serviam como controle. Sob o pretexto de oferecer tratamento médico, o Serviço de Saúde Pública começou a estudar os efeitos da sífilis não tratada em homens negros. Os médicos atraíram os pobres, em sua maioria residentes analfabetos do condado de Macon, a participar em troca de exames médicos gratuitos, caronas até a clínica e refeições quentes nos dias de exames. Para os participantes, muitos dos quais nunca haviam visitado um médico, a oferta parecia boa demais para recusar.

Um estudo secreto


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A enfermeira Eunice Rivers interage com alguns membros do estudo. Arquivos Nacionais / Centro de Controle de Doenças // Domínio Público

A decepção era parte integrante do Estudo de Sífilis Tuskegee. Os homens não sabiam que estavam realmente participando de um experimento e foram mantidos no escuro sobre a verdadeira natureza de seu diagnóstico. Eles também não sabiam que não estavam recebendo tratamento algum: os medicamentos administrados eram inadequados ou completamente ineficazes. Em um ponto, eles até receberam punções espinhais de diagnóstico, um procedimento doloroso e muitas vezes complexo que os médicos chamam de 'tratamento especial'.

Embora o estudo fosse originalmente planejado para durar seis meses, o Serviço de Saúde Pública decidiu continuar quando os médicos participantes consideraram que apenas as autópsias poderiam determinar os danos que a doença causou. Em outras palavras, os médicos ficariam de olho nos homens até que morressem.

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Para garantir que nada interferisse no experimento, os médicos do condado de Macon receberam uma lista dos indivíduos e foram instruídos a encaminhá-los ao Serviço de Saúde Pública se procurassem tratamento médico. O Serviço de Saúde Pública até contratou Eunice Rivers, uma enfermeira negra, para manter contato com os homens e garantir sua participação contínua. O tempo todo, os sujeitos do experimento foram deixados para degenerar - quando não tratada, a sífilis pode causar deformações ósseas, doenças cardíacas, cegueira e surdez.

Um grande avanço médico veio em 1947, quando a penicilina se tornou o tratamento padrão para a sífilis. Apesar disso, os médicos envolvidos no estudo de Tuskegee optaram por não tratar os homens para que pudessem continuar monitorando a progressão natural da doença. Como o historiador Dr. Crystal Sanders disse à Rádio Trini por e-mail: “Ao suspender o tratamento, os médicos submeteram esses homens, suas esposas e seus filhos a graves problemas de saúde e à morte”.

O fim da experiência

Nenhum dos profissionais médicos envolvidos no estudo de décadas admitiu qualquer irregularidade. Arquivos Nacionais / Centro de Controle de Doenças // Domínio Público

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O estudo teve seus críticos. Quando o funcionário do Serviço de Saúde Pública, Peter Buxtun, soube do experimento em 1966, expressou sérias preocupações morais aos Centros de Controle de Doenças. Depois que várias organizações, médicos e cientistas ainda se opuseram ao término do estudo, Buxtun resolveu o problema e vazou informações sobre o experimento para o jornalista da Associated Press, Jean Heller.

Em 26 de julho de 1972,O jornal New York Timespublicou uma matéria de primeira página expondo o estudo. A indignação pública se seguiu imediatamente, mas a essa altura o estrago já estava feito. Pelo menos sete dos homens morreram de sífilis, enquanto mais de 150 morreram de insuficiência cardíaca, uma condição comumente associada à infecção. Quarenta cônjuges também contraíram sífilis e 19 crianças nasceram com a doença. Algumas das mulheres infectadas, que acreditavam que o estudo era um tratamento médico legítimo, foram rejeitadas quando tentaram se inscrever.

Assim que o estudo se tornou de conhecimento público, o Departamento de Saúde, Educação e Bem-Estar prontamente determinou que o experimento de 40 anos chegasse ao fim imediato. No entanto, apesar do clamor nacional, nenhum dos profissionais médicos envolvidos no estudo foi processado. “Eles sustentaram que não haviam feito nada de errado”, explica Sanders. “Alguns chegaram mesmo a afirmar que os sujeitos negros do sexo masculino nunca teriam sido tratados de qualquer maneira, dadas suas circunstâncias financeiras, então seu estudo não os prejudicou.”

Com o experimento finalmente concluído, o governo nomeou o Dr. Vernal G. Cave para liderar uma equipe de médicos negros para investigar. Ele descobriu que, enquanto o experimento estava sendo realizado, pelo menos 16 artigos sobre ele foram publicados em várias revistas médicas. Então, por que demorou tanto para encerrar o estudo?

“Os temas eram negros e pobres e não mereciam muita atenção dos poderes constituídos”, diz Sanders. “Além disso, muito poucas pessoas com capital político e social para fazer perguntas teriam suspeitado de um estudo subscrito pelo governo federal e realizado por médicos que tinham o respeito da sociedade branca local.”

Um balanço público

Em 1973, a Associação Nacional para o Avanço de Pessoas de Cor (NAACP) entrou com uma ação coletiva em nome dos participantes do estudo e suas famílias e, no ano seguinte, um acordo extrajudicial de $ 10 milhões foi alcançado. O governo dos EUA também concordou em fornecer tratamento médico gratuito aos participantes sobreviventes do estudo, bem como aos membros de suas famílias que foram infectados durante o experimento.

A história do Estudo de Sífilis de Tuskegee foi trazida à tela 14 anos depois no filme feito para a TVMeninos da Srta. Evers. Quando os participantes do estudo viram o filme, ficaram decepcionados com a representação da série de eventos. Isso sugeria que os homens haviam recebido tratamento para sua condição e transferiu a culpa do governo federal para um médico negro fictício e uma enfermeira negra. Em resposta ao filme, os participantes pediram a ajuda do advogado Fred Gray para garantir que a nação entendesse a verdade por trás do estudo.

Em março de 1997, Gray escreveu uma carta ao presidente Bill Clinton solicitando que as vítimas recebessem um pedido formal de desculpas. Dois meses depois, e mais de 50 anos após o início do experimento, Clinton apresentou seu pedido de desculpas em um discurso na Casa Branca. Naquela época, apenas oito dos homens ainda estavam vivos.

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“O governo dos Estados Unidos fez algo que estava errado - profundamente, profundamente, moralmente errado”, disse Clinton. “O que foi feito não pode ser desfeito. Mas podemos acabar com o silêncio. Podemos parar de desviar nossas cabeças. Podemos olhar para você nos olhos e finalmente dizer em nome do povo americano, o que o governo dos Estados Unidos fez foi vergonhoso, e eu sinto muito. ”

Embora o último sobrevivente do estudo tenha morrido em 2004, o experimento teve um efeito duradouro na comunidade afro-americana. Um estudo de 2016 descobriu que depois que o estudo Tuskegee foi exposto, a expectativa de vida dos homens negros diminuiu em 1,5 anos, com uma diminuição acentuada nas interações médico-paciente [PDF]. “Há uma longa história de negros pobres que buscam cuidados preventivos e recebem tudo menos isso”, diz Sanders. “Acredito sinceramente que há uma conexão entre a desconfiança atual dos afro-americanos no campo da medicina e o experimento da sífilis de Tuskegee.”