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12 fatos fantásticos sobre o sistema imunológico

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Se não fosse por nosso sistema imunológico, nenhum de nós viveria muito. O sistema imunológico não apenas nos protege de patógenos externos como vírus, bactérias e parasitas, mas também combate células que sofreram mutação devido a doenças, como câncer, dentro do corpo. Aqui estão 12 fatos fascinantes sobre o sistema imunológico.

1. O sistema imunológico salva vidas.

O sistema imunológico é uma rede complexa de tecidos e órgãos que se espalha por todo o corpo. Resumindo, funciona assim: uma série de 'sensores' dentro do sistema detecta um patógeno intruso, como uma bactéria ou um vírus. Em seguida, os sensores avisam outras partes do sistema para matar o patógeno e eliminar a infecção.

'O sistema imunológico está sendo bombardeado por todos os tipos de micróbios o tempo todo', disse Russel Vance, professor de imunologia da Universidade da Califórnia em Berkeley e investigador do Howard Hughes Medical Institute, à Trini Radio. 'No entanto, embora não estejamos cientes disso, está salvando nossas vidas todos os dias e fazendo um trabalho extraordinariamente bom.'


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2. Antes que os cientistas entendessem o sistema imunológico, a doença era atribuída a humores desequilibrados.

Muito antes de os médicos perceberem como os patógenos invisíveis interagiam com o sistema do corpo para combatê-los, os médicos diagnosticavam todos os males do corpo e da mente de acordo com o equilíbrio dos 'quatro humores': melancólico, fleumático, colérico ou sanguíneo. Esses critérios, idealizados pelo filósofo grego Hipócrates, foram divididos entre os quatro elementos, que estavam ligados aos fluidos corporais (também conhecidos como humores): terra (bile negra), ar (sangue), água (fleuma) e fogo (bile amarela), que também carregava propriedades de frio, quente, úmido ou seco. Por meio de uma combinação de adivinhação e observação, os médicos diagnosticariam os humores dos pacientes e prescreveriam tratamentos que muito provavelmente pouco ajudariam a apoiar a capacidade do sistema imunológico de resistir às infecções.

3. Dois homens que desvendaram as funções do sistema imunológico eram rivais ferrenhos.

Dois cientistas que descobriram funções-chave do sistema imunológico, Louis Pasteur e Robert Koch, deveriam ter visto seu trabalho como complementar, mas acabaram se tornando rivais. Pasteur, um microbiologista francês, ficou famoso por seus experimentos demonstrando o mecanismo de vacinas usando versões enfraquecidas dos micróbios. Koch, um médico alemão, estabeleceu quatro condições essenciais sob as quais as bactérias patogênicas podem infectar os hospedeiros e as usou para identificar oMycobacterium tuberculosisbactéria que causa tuberculose. Embora ambos tenham ajudado a estabelecer a teoria microbiana da doença - um dos fundamentos da medicina moderna hoje - a rivalidade de Pasteur e Koch pode ter sido agravada pelo nacionalismo, uma barreira linguística, críticas ao trabalho um do outro e possivelmente um toque de ciúme.

4. As células sanguíneas especializadas são a maior arma do sistema imunológico.

As armas mais poderosas no arsenal de seu sistema imunológico são os glóbulos brancos, divididos em dois tipos principais: linfócitos, que criam antígenos para patógenos específicos e os matam ou escoltam para fora do corpo; e fagócitos, que ingerem bactérias nocivas. Os glóbulos brancos não apenas atacam patógenos estranhos, mas reconhecem esses intrusos na próxima vez que os encontram e respondem mais rapidamente. Muitas dessas células imunológicas são produzidas na medula óssea, mas também no baço, nos gânglios linfáticos e no timo, e são armazenadas em alguns desses tecidos e em outras áreas do corpo. Nos nódulos linfáticos, que estão localizados por todo o corpo, mas de forma mais perceptível nas axilas, garganta e virilha, o fluido linfático contendo glóbulos brancos flui através de túbulos semelhantes a veias para escoltar invasores estranhos para fora.

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5. O baço ajuda o sistema imunológico a funcionar.

Embora você possa viver sem o baço, um órgão que fica entre o estômago e o diafragma, é melhor segurá-lo para sua função imunológica. De acordo com Adriana Medina, médica especializada em hematologia e oncologia no Alvin and Lois Lapidus Cancer Institute do Sinai Hospital em Baltimore, o baço é 'um grande nódulo linfático' que produz novos glóbulos brancos e limpa os glóbulos velhos dos corpo.

É também um local onde as células imunológicas se reúnem. 'Como as células imunológicas se espalham pelo corpo', diz Vance, 'eventualmente elas precisam se comunicar.' Eles fazem isso no baço e nos gânglios linfáticos.

6. Você tem células imunológicas em todos os seus tecidos.

Embora as células imunológicas possam se reunir mais nos gânglios linfáticos do que em qualquer outro lugar, “cada tecido do corpo tem células imunológicas estacionadas ou circulando por ele, procurando constantemente sinais de ataque”, explica Vance. Essas células também circulam pelo sangue. A razão de sua presença generalizada é que existem milhares de diferentes patógenos que podem nos infectar, de bactérias a vírus e parasitas. “Para eliminar cada um desses diferentes tipos de ameaças, são necessários detectores especializados”, diz ele.

7. O quão amigável você está se sentindo pode estar relacionado ao seu sistema imunológico.

De uma perspectiva evolutiva, a alta sociabilidade dos humanos pode ter menos a ver com nossos cérebros maiores e mais a ver com a exposição de nosso sistema imunológico a um número maior de bactérias e outros patógenos.

Pesquisadores da Escola de Medicina da Universidade da Virgínia teorizaram que o interferon gama (IG), uma substância que ajuda o sistema imunológico a combater invasores, estava ligado ao comportamento social, que é uma das maneiras pelas quais ficamos expostos a patógenos.

Em ratos, eles descobriram que o IG agia como uma espécie de freio para o córtex pré-frontal do cérebro, essencialmente parando a hiperatividade aberrante que pode causar mudanças negativas no comportamento social. Quando eles bloquearam a molécula IG, os córtex pré-frontais dos camundongos tornaram-se hiperativos, resultando em menos sociabilidade. Quando restauraram a função, o cérebro dos ratos voltou ao normal, assim como seu comportamento social.

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8. Seu sistema imunológico pode recrutar órgãos improváveis, como o apêndice, para funcionar.

O apêndice tem uma má reputação como um órgão vestigial que não faz nada, mas ocasionalmente fica séptico e cria a necessidade de cirurgia imediata. Mas o apêndice pode ajudar a manter seu intestino em boa forma. De acordo com Gabrielle Belz, professora de imunologia molecular do Instituto de Pesquisa Médica Walter e Eliza Hall em Melbourne, Austrália, a pesquisa de Randal Bollinger e Bill Parker da Duke University sugere que o apêndice contém bactérias simbióticas que são importantes para a saúde geral do intestino - especialmente após infecções elimine os micróbios bons do intestino. As células imunológicas especiais conhecidas como células linfoides inatas (ILCs) no apêndice podem ajudar a repovoar o intestino com bactérias saudáveis ​​e colocá-lo de volta no caminho da recuperação.

9. Foi demonstrado que as bactérias intestinais aumentam o sistema imunológico em camundongos.

Pesquisadores da Universidade de Chicago notaram que um grupo de ratos em seu laboratório teve uma resposta mais forte ao tratamento do câncer do que outros ratos. Eles eventualmente rastrearam a razão para uma cepa de bactéria -Bifidobacterium- nas entranhas dos camundongos que aumentaram o sistema imunológico dos animais a tal ponto que eles poderiam compará-lo a medicamentos anticâncer chamados inibidores de checkpoint, que evitam que o sistema imunológico reaja exageradamente.

Para testar sua teoria, eles transferiram matéria fecal dos ratos robustos para os estômagos de ratos menos imunizados, com resultados positivos: os ratos tratados desenvolveram respostas imunológicas mais fortes e o crescimento do tumor diminuiu. Quando eles compararam os efeitos da transferência bacteriana com os efeitos de uma droga inibidora de checkpoint, eles descobriram que o tratamento bacteriano era tão eficaz. Os pesquisadores acreditam que, com estudos adicionais, o mesmo efeito pode ser visto em pacientes humanos com câncer.

10. Os cientistas estão tentando controlar as células 'Pac-Man' do sistema imunológico para tratar o câncer.

Os tumores pediátricos agressivos são difíceis de tratar devido à toxicidade da quimioterapia, mas alguns pesquisadores esperam desenvolver tratamentos eficazes sem os efeitos colaterais prejudiciais. Os pesquisadores de Stanford desenvolveram um estudo em torno de uma molécula recentemente descoberta conhecida como CD47, uma proteína expressa na superfície de todas as células, e como ela interage com macrófagos, glóbulos brancos que matam células anormais. 'Pense nos macrófagos como o Pac-Man do sistema imunológico', disse Samuel Cheshier, principal autor do estudo e professor assistente de neurocirurgia na Stanford Medicine, à Trini Radio.

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O CD47 envia aos macrófagos do sistema imunológico um sinal de 'não me coma'. As células cancerosas enganam o sistema imunológico para não destruí-las, secretando grandes quantidades de CD47. Quando Cheshier e sua equipe bloquearam os sinais de CD47 nas células cancerosas, os macrófagos puderam identificar as células cancerosas e comê-las, sem efeitos colaterais tóxicos para as células saudáveis. O tratamento reduziu com sucesso todos os cinco tumores pediátricos comuns, sem os efeitos colaterais desagradáveis ​​da quimioterapia.

11. Uma nova terapia para diabetes tipo 1 engana o sistema imunológico.

Naqueles com diabetes tipo 1, o corpo ataca suas próprias células pancreáticas, interrompendo sua capacidade normal de produzir insulina em resposta à glicose. Em um artigo de 2016, pesquisadores do MIT, em colaboração com o Hospital Infantil de Boston, desenvolveram com sucesso um novo material que lhes permite encapsular e transplantar células pancreáticas de 'ilhotas' saudáveis ​​em camundongos diabéticos sem desencadear uma resposta imunológica. Feita a partir de algas marinhas, a substância é benigna o suficiente para que o corpo não reaja a ela e porosa o suficiente para permitir que as células das ilhotas sejam colocadas no abdômen de camundongos, onde restauram a função pancreática. O autor sênior Daniel Anderson, professor associado do MIT, disse em um comunicado que esta abordagem 'tem o potencial de fornecer aos diabéticos [humanos] um novo pâncreas protegido do sistema imunológico, o que lhes permitiria controlar o açúcar no sangue sem usando drogas. Esse é o sonho. '

12. A imunoterapia está na vanguarda da pesquisa do sistema imunológico.

Nos últimos anos, a pesquisa no campo da imunologia tem se concentrado no desenvolvimento de tratamentos contra o câncer por meio da imunoterapia. Este método projeta as células normais do próprio paciente para atacar as células cancerosas. Vance diz que a técnica pode ser usada para muitas outras condições. “Acho que isso pode ser apenas a ponta do iceberg”, diz ele. 'Se pudermos entender melhor o que o câncer e a imunoterapia estão mostrando, talvez possamos ir lá e manipular as respostas imunológicas e obter bons resultados para outras doenças também.'